¿Cómo se afianzan los recuerdos mientras dormimos?

Durante el llamado 'huso del sueño', los circuitos corticales se reorganizan para formar y afianzar recuerdos estables. Te lo explicamos. 

Las ondas deltas que se emiten durante el sueño no son periodos generalizados de silencio durante los que el córtex descansa, tal y como había sido descrito en la literatura científica hasta ahora, sino que una parte de este permanece activada durante el proceso, según un estudio publicado en la revista Science.

 

Se trata de una investigación llevada a cabo por científicos del Centro Interisciplinario de Investigación en Biología y Física de Francia, y, para demostrarlo, aislaron conjuntos de neuronas que juegan un papel esencial a largo plazo en la formación de la memoria y los recuerdos.

 

Mientras se duerme, el hipocampo se reactiva espontáneamente generando una actividad similar a aquella que se produce al despertar. Este envía información al córtex, que reacciona a su vez. Este intercambio normalmente es seguido por un periodo de silencio llamado 'onda delta', y luego por una actividad rítmica llamada 'huso de sueño'.

 

Es entonces cuando los circuitos corticales se reorganizan para formar y afianzar recuerdos estables. Es decir, un periodo de silencio interrumpe la secuencia de los intercambios de informaicón entre los hipocampos y el cortex, así como la reorganización funcional del córtex.

 

En su investigación, los autores se acercaron a lo que ocurre en las ondas delta y descubrieron, sorprendentemente, que el córtex no está por completo en silencio, sino que unas cuantas neuronas se mantienen activas y forman conjuntos como, por ejemplo, las neuronas pequeñas que interactúan y codifican información. Esta observación inesperada sugiere que el número pequeño de neuronas que se activa cuando las otras están quietas puede llevar a importantes cálculos mientras se protege de posibles interferencias.

 

Los descubrimientos en este sentido van más allá. Las reactivaciones espontáneas del hipocampo determinan qué neuronas corticales se mantienen activas durante la emisión de ondas delta y lanza la transmisión de información entre dos estructuras cerebrales.

 

Además, los conjuntos celulares activados durante este proceso se componen de neuronas que han participado en el aprendizaje del ejercicio de memoria espacial durante el día. Juntos, estos elementos apuntan que estos procesos participan en la consolidación de los recuerdos.

 

Para demostrar esto, los científicos causaron ondas delta artificales en ratas para aislar tanto las neuronas asociadas con las reactivaciones en el hipocampo como neuronas aleatorias. El resultado fue que, cuando las neuronas correctas se aislaron, las ratas estabilizaron su memoria y tuvieron éxito en el test espacial que se les realizó al día siguiente.

 

Estos resultados cambian sustancialmente cómo se entiende el córtex. Las ondas delta son, por lo tanto, medios de selección de conjuntos aislados de neuronas elegidas que envían información crucial entre los periodos del diálogo hipocampo-cortical y la reorganización de circuitos corticales con el fin de formar recuerdos a largo plazo.

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