Cazadores de fósiles encuentran dientes de un nuevo primate

Mandíbula de Ramadapis sahnii

Cazadores de fósiles han encontrado parte de la mandíbula de una nueva especie extinta relacionada con los lémures, el primitivo grupo de primates conectado de manera lejana a monos, simios y humanos.

Los científicos, que hallaron los restos en un yacimiento de Cachemira, al norte de a India, nombraron a la nueva especie Ramadapis sahnii y dijeron que existió hace 11 a 14 millones de años. Es un miembro de la antigua familia de primates Sivaladapidae, que consumía hojas y tenía aproximadamente el tamaño de un gato doméstico, dijo Biren Patel, de la Universidad de Southern California y coautor del nuevo estudio en el Journal of Human Evolution.

"Entre los primates, los más comunes en la región de Cachemira son de un género llamado Sivapithecus, que eran formas ancestrales de orangutanes", dijo Patel. "El fósil que encontramos es de un grupo diferente en el árbol de la familia de los primates -uno que es poco conocido en Asia- y estamos llenando un vacío ecológico y biogeográfico que no estaba realmente bien documentado. Cada pequeño paso se añade al entendimiento de nuestro propio árbol de familia humano, porque también somos primates ".

El último primate encontrado en el área fue hace 38 años. Por lo tanto, además de ser una nueva especie, este es el primer fósil de primate encontrado en el área en décadas.

"En el pasado, la gente estaba interesada en buscar cosas grandes, cosas que podían mostrar a otras personas", dijo Patel. "Muchos de los pequeños fósiles no estaban en su radar."

La mandíbula parcial de 3,1 centímetros pertenece a un primate que pesaba menos de 5 kilos, que sobrevivió millones de años a sus otros primos adaptados encontrados en América del Norte, Europa y África.

"Los nuevos primates son siempre un tema candente y este es el primero de su tipo en su área en Asia, lo que tiene consecuencias significativas para la comprensión de la evolución de los primates en el Viejo Mundo", dijo Michael Habib, profesor de neurobiología en la Escuela de Medicina Keck, que no estuvo involucrado en el estudio.

La cuestión que queda es cómo el ecosistema en el norte de la India apoyó esta especie cuando sus familiares en otros lugares estaban desapareciendo o ya se habían extinguido. El trabajo de campo futuro y la recuperación de más primates fósiles ayudarán a responder a esta pregunta.

"La gente quiere saber sobre los orígenes humanos, pero para entender completamente los orígenes humanos, es necesario comprender todos los orígenes de los primates, incluyendo los lémures y estos sivaladapidos", dijo Patel. "Lemures y sivaladapidos son grupos hermanos de lo que somos --los antropoides-- y todos somos primates."