La selva tropical africana pierde verdor a gran escala en la última década

Un nuevo análisis de los datos de satélite de la NASA muestra que la selva tropical del Congo en África, la segunda mayor selva del mundo, ha sufrido una caída a gran escala en el verdor en la última década .

 

El estudio, dirigido por Liming Zhou , de la Universidad de Albany,Nueva York, muestra entre 2000 y 2012 , el descenso afectó a una cantidad cada vez mayor de superficie forestal y se intensificó. La investigación, publicada en la revista Nature, es uno de los estudios observacionales más amplios para explorar los efectos de la sequía a largo plazo en la selva tropical del Congo, utilizando varios sensores satelitales independientes.

 

"Es importante entender estos cambios porque la mayoría de los modelos climáticos predicen que los bosques tropicales pueden estar bajo estrés debido a la creciente escasez de agua en un clima más cálido y más seco del siglo 21", dijo Zhou.

 

Los científicos usan el "verdor" obtenido por satélite de las regiones forestales como un indicador de la salud de un bosque. Aunque este estudio se centra específicamente en el impacto de una sequía persistente en la región del Congo desde 2000, los investigadores dicen que una tendencia a la sequía continuada podría alterar la composición y estructura de la selva tropical del Congo , afectando su biodiversidad y el almacenamiento de carbono.

 

Una investigación anterior ya utilizó mediciones satelitales de verdor de la vegetación para investigar los cambios en la selva amazónica, en particular los efectos de las sequías graves a corto plazo en 2005 y 2010.Hasta ahora, se había prestado poca atención a las selvas tropicales de África, donde las mediciones de tierra son aún más escasas que en el Amazonas y donde las sequías son menos severas pero duran más.

 

Para aclarar el impacto de la sequía a largo plazo en la selva tropical del Congo , Zhou y sus colegas se propusieron ver si podían detectar una tendencia en una medida de satélite de verdor de la vegetación llamado el Índice de Vegetación Mejorado. Esta medida se desarrolla a partir de los datos producidos por el Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer (MODIS ) en el satélite Terra de la NASA. Los científicos centraron sus análisis en las regiones boscosas intactas en la cuenca del Congo, durante los meses de abril, mayo y junio de cada año.

 

El estudio encontró una tendencia a la disminución gradual en el verdor de la selva del Congo. La disminución, conocida como " oscurecimiento ", sugiere un lento ajuste a la tendencia a la sequía a largo plazo. Esto está en contraste con la respuesta más inmediata que se ve en la Amazonía, con una mortalidad de árboles a gran escala provocada por los eventos de sequía más episódicos .

 

El oscurecimiento de la cubierta forestal es consistente con la disminución observada en la cantidad de agua disponible para las plantas, ya sea en forma de lluvia, el agua almacenada en el suelo , el agua en los suelos cercanos a la superficie , o el agua entre la vegetación.

 

Los factores de clima que se sabe afectan el crecimiento de vegetación también estaban en línea con el oscurecimiento observado. Las temperaturas de la superficie del terreno, por ejemplo , aumentaron en la mayor parte del área de estudio. La disminución de la nubosidad permitió que más radiación solar llegara a las plantas, lo que normalmente promueve la fotosíntesis, pero en este caso es probable que plantee una tensión adicional en las plantas por el resultante agotamiento de la humedad del suelo.