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La misión Kepler de la NASA descubre 715 nuevos planetas, muchos de ellos similares a la Tierra

La misión Kepler de la NASA ha anunciado esta semana el descubrimiento de 715 nuevos planetas fuera del Sistema Solar, muchos de ellos similares en tamaño a la Tierra, y alrededor de los cuales orbitan 305 estrellas, según informa la agencia espacial estadounidense.

MADRID, 28 (EUROPA PRESS)



El administrador asociado del directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington (EE.UU.), John Grunsfeld, ha manifestado "la sorpresa" del equipo ante este descubrimiento, al tiempo que ha destacado que el hecho de que los nuevos planetas se parezcan a la Tierra "augura un gran futuro" de cara al lanzamiento del telescopio James Webb, previsto para 2018.

Este observatorio será enviado a 1,5 millones de kilómetros sobre la Tierra, unas cuatro veces más lejos que la Luna. A esta distancia, su misión será detectar la luz de las primeras galaxias formadas en el Universo y explorar los planetas alrededor de estrellas distantes.

Para verificar este descubrimiento, un equipo de investigación codirigido por Jack Lissauer, científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field (California, Estados Unidos), utilizó una técnica llamada de verificación por la multiplicidad, basada en parte en la lógica de la probabilidad.

Así, Kepler observó 150.000 estrellas, de las que algunas miles albergan candidatos a planetas, distribuidos al azar entre las estrellas. Tradicionalmente, sólo un puñado tendría más de un candidato a planeta. Sin embargo, Kepler observó cientos de estrellas que tienen múltiples candidatos por lo que, a través de un estudio de la muestra, se han verificado 715 nuevos planetas.

Este método se puede comparar con el comportamiento que tienen los leones --que podrían ser las estrellas de Kepler-- y leonas, las candidatas a planeta. A veces, las leonas recorren la sabana agrupadas mientras que los leones tienden a vagar por su cuenta. Si se observan dos leones, es probable que se trate de un león y una leona o de dos leones. Pero si se reúnen más de dos grandes felinos, es muy probable que sea un león y su manada. De este modo, a través de la multiplicidad, la leona se puede identificar de forma fiable de la misma forma que los múltiples planetas candidatos se pueden encontrar alrededor de la misma estrella.

Cuatro de estos nuevos planetas tienen menos del 2,5 veces el tamaño de la Tierra y orbitan en la zona habitable de su sol. Precisamente, uno de los nuevos planetas zona habitable, llamado Kepler-296f, orbita una estrella de la mitad del tamaño y es un 5 por ciento más brillante que nuestro sol. Kepler-296f es el doble del tamaño de la Tierra, pero los científicos no saben si el planeta es un mundo gaseoso, con una envoltura de hidrógeno y helio de espesor, o si se trata de un planeta de agua rodeada de un océano profundo.

El descubrimiento de estos múltiples planetas abre la puerta al estudio de planetas individuales y ofrece pistas sobre la formación de planetas, entre otros avances.