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La expansión del Universo se acelera aunque no tan rápido como se esperaba

Supernova

Ciertos tipos de supernovas o explosiones de estrellas son más diversos que se pensaba, lo que implica una revisión de la rapidez con que el universo se ha estado expandiendo desde el Big Bang.

Un estudio de astrónomos liderados por la Universidad de Arizona, publicado en dos artículos en Astrophysical Journal, apunta a la posibilidad de que la aceleración de la expansión del universo podría no ser tan rápida como dicen los libros de texto.

 

El equipo, dirigido por el astrónomo Peter A. Milne, descubrió que las supernovas de tipo Ia, que los cosmólogos han utilizado como "contadores" cósmicos para sondear las profundidades del universo, no resultan únicas en sus características. Los resultados son análogos a probar una selección de bombillas de 100 vatios en la ferretería y descubrir que varían en brillo.

 

"Encontramos que las diferencias no son aleatorias, sino que conducen a la separación de supernovas en dos grupos, en los que el grupo que está en minoría cerca de nosotros es mayoritario a grandes distancias, cuando el universo era más joven", dijo Milne.

 

El descubrimiento arroja nueva luz sobre la opinión actualmente aceptada de que el universo se expande a un ritmo cada vez más rápido, por una fuerza poco conocida llamada energía oscura. Esta opinión se basa en las observaciones que resultaron en el Premio Nobel 2011 de Física.

 

Los premios Nobel descubrieron independientemente que muchas supernovas aparecían más débil de lo previsto, ya que se habían trasladado más lejos de la Tierra de lo que deberían haberlo hecho si el universo se expandía a la misma velocidad. Esto indica que la velocidad a la que las estrellas y las galaxias se alejan unas de otras es cada vez mayor; en otras palabras, algo ha estado impulsando el universo aparte cada vez más rápido.

 

"La idea detrás de este razonamiento," explicó Milne, "es que las supernovas de tipo Ia presentan un brillo muy similar cuando explotan. Las supernovas lejanas deben ser como las cercanas no porque se parezcan sino porque son más débiles de lo esperado, lo que ha llevado a la conclusión de que están más lejos de lo esperado, y esto a su vez ha llevado a la conclusión de que el universo se está expandiendo más rápido de lo que hizo en el pasado".

 

Milne y sus co-autores observaron una gran muestra de supernovas de tipo Ia en luz ultravioleta y visible. Para su estudio, combinaron las observaciones realizadas por el telescopio espacial Hubble con las realizadas por el satélite Swift de la NASA.

 

Los datos recogidos con Swift fueron cruciales porque las diferencias entre las poblaciones - ligeros cambios hacia el rojo o el espectro azul - son sutiles en luz visible, que había sido utilizado para detectar supernovas de tipo Ia anteriormente, pero se hizo evidente sólo a través de Swift del seguimiento de las observaciones en el ultravioleta.

 

"La comprensión de que había dos grupos de supernovas de tipo Ia se inició con los datos de Swift", dijo Milne. Luego fuimos a través de otros conjuntos de datos para ver si veíamos lo mismo. Y encontramos una tendencia a estar presente en todos los otros conjuntos de datos".

 

"A medida que vas atrás en el tiempo, vemos un cambio en la población de supernovas", añadió. "La explosión tiene algo diferente, algo que no salta a la vista cuando se mira en luz visible, pero lo vemos en el ultravioleta.

 

Los autores concluyen que parte de la aceleración del universo puede ser explicada por diferencias de color entre los dos grupos de supernovas, lo que significa menos aceleración de la que se informó inicialmente. Esto, a su vez, requiere de menos energía oscura de lo  que supone actualmente.