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Hallan el registro más antiguo del cuidado parental de reptiles

Una nueva investigación, publicada en 'Geoscience Journal', detalla cómo un fósil encontrado en China puede ser el registro más antiguo de cuidado parental posnatal desde el Jurásico Medio.

El fósil, que fue hallado por un agricultor, muestra los restos de un adulto al que rodean seis seres más jóvenes de la misma especie. Dado que los individuos más pequeños tienen un tamaño similar, los científicos han interpretado que se trata de un padre con su descendencia, aparentemente de la misma camada.

 

La tendencia de los adultos de cuidar a sus hijos más allá del nacimiento es una característica clave de la biología reproductiva en los arcosaurios --aves y cocodrilos-- con el fin de proteger a sus crías de los depredadores. Aunque este cuidado no sólo proporciona protección, sino también la provisión de alimentos.

 

Este comportamiento parece haber evolucionado en numerosas ocasiones en los vertebrados, con evidencias de una larga historia evolutiva en diápsidos, existentes hace 300 millones de años y del que descienden todos los lagartos, serpientes y aves existentes.

 

Sin embargo, obtener evidencias inequívocas de la existencia de este cuidado parental posnatal es extremadamente raro en el registro fósil, ya que supone hallar a todos los miembros de la familia. Por eso, este caso es excepcional.

 

Este trabajo, ha determinado que los protagonistas de este fósil son un grupo de reptiles diápsidos acuáticos y semiacuáticos relativamente pequeños, que surgieron en el Período Jurásico Medio hace más de 160 millones de años. El equipo revisó los registros fósiles de la reproducción en este grupo utilizando esqueletos excepcionalmente conservados del Museo Paleontológico Jinzhou (China).

 

El autor principal del trabajo, Charles Deeming, de la Escuela de Ciencias Biológicas de la Universidad de Lincoln (Reino Unido), ha explicado que estos seres muestran el cuidado que realizaban los padres después de la eclosión. A su juicio, el tamaño de las criaturas que se pueden ver en el fósil es tan pequeño que, probablemente, estaban altamente expuestos a los depredadores.