El Observatorio SOFIA capta nuevas imágenes del anillo que rodea el agujero negro de la Vía Láctea

El Observatorio estratosférico para Astronomía Infrarroja (SOFIA) ha captado nuevas imágenes de un anillo de gas y polvo de siete años-luz de diámetro que rodea el agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea, y de un grupo de luminosas estrellas jóvenes cercanas incrustadas en los capullos de polvo.

MADRID, 19 (EUROPA PRESS)



Las imágenes del anillo circumnuclear de la galaxia (CNR) y su grupo quíntuple de vecinos (QC) son los temas de dos pósters presentados esta semana durante la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Long Beach, California, por Ryan Lau, de la Universidad de Cornell y sus colaboradores.

SOFIA es un avión Boeing 747SP altamente modificado que porta un telescopio con un diámetro efectivo de 100 pulgadas (2,54 metros) a altitudes de hasta 45.000 pies (13,7 kilómetros). Las imágenes fueron obtenidas durante los vuelos de Sofía en 2011 con la cámara infrarroja FORCAST instalada a bordo por el investigador principal Terry Herter, de Cornell.

FORCAST ofreció a los astrónomos la posibilidad de ver las regiones deL CNR y otras características cósmicas exóticas cuya luz es oscurecida por el vapor de agua en la atmósfera de la Tierra y las nubes de polvo interestelar en el plano central de la Vía Láctea. Ni los observatorios terrestres en los picos de las montañas altas , ni los espaciales Hubble o Spitzer pueden verlas.

"El objetivo de nuestro estudio ha sido determinar la estructura del anillo circumnuclear con la precisión sin precedentes que es posible con SOFIA ", dijo Lau. "Con estos datos podemos aprender acerca de los procesos que aceleran y calientan el anillo", explica.

IMÁGENES

El núcleo de la Vía Láctea está habitado por un agujero negro con 4 millones de veces la masa del Sol y es orbitado por un gran disco de gas y polvo. El anillo visto en la Figura 1a es el borde interior de ese disco.

El centro galáctico alberga también varios grupos de estrellas excepcionalmente grandes que contienen algunas de las jóvenes estrellas más luminosas de la galaxia, uno de los cuales es el Cluster Quíntuple, quese muestra en el Figura 2a. La combinación de telescopio a bordo de SOFIA con la cámara FORCAST produce las imágenes más nítidas de aquellas regiones jamás obtenidas en longitudes de onda del infrarrojo medio, lo que permite el discernimiento de nuevas pistas sobre lo que está pasando cerca del agujero negro central.

"Algo grande sucedió en el centro de la Vía Láctea en los últimos 4 a 6 millones de años, lo que dio lugar a varios estallidos de formación estelar, la creación del Clúster Quíntuple, el grupo central y otro grupo de estrellas masivas" dijo Matt Hankins, de la Universidad Central de Arkansas en Comway.