Descubren una nueva especie de dinosaurio de cuernos con un escudo de púas

Un descubrimiento casual de fósiles en Montana, Estados Unidos, hace una década ha llevado a identificar una nueva y audaz especie de dinosaurio con cuernos, 'Spiclypeus shipporum', según revela un estudio publicado este miércoles en la revista de acceso abierto 'Plos One' por Jordan Mallon, del Museo de la Naturaleza Canadiense, y colegas.

El nuevo dinosaurio, 'Spiclypeus shipporum', se ha descrito a partir de huesos que representan el cráneo, parte de las piernas, las caderas y la columna vertebral de un individuo conservado en una ladera limosa que una vez formó parte de una antigua llanura de inundación o aluvial.

Aunque el fósil tiene ahora un nombre científico, se conoce más comunmente por su apodo de "Judith", a raíz de la formación geológica del Río Judith donde fue encontrado. Lo que diferencia a 'Spiclypeus shipporum' de otros dinosaurios con cuernos es la orientación de los cuernos sobre los ojos, que sobresalían hacia los lados del cráneo, y una disposición única de "picos" óseos que salían del borde de la ornamenta, con algunos curvados hacia delante y otros proyectándose hacia el exterior.

Un examen detallado de algunos de sus otros huesos sugiera una vida vivida con dolor: el hueso del brazo superior de Judith (húmero) mostró claros signos de artritis e infección. A pesar de este trauma, el análisis de los anillos de crecimiento dentro de los huesos del dinosaurio sugirió que vivió hasta la madurez y probablemente tendría por lo menos 10 años de edad cuando murió.

En la actualidad hay nueve especies de dinosaurios conocidos de la Formación Río Judith de Montana, algunos de los cuales también fueron encontrados en Alberta, mientras que otros como 'Spiclypeus' son exclusivos de Montana. Los autores señalan que no se ha encontrado ninguna de las especies en los estados más al sur, lo que sugiere que las faunas de dinosaurios en el oeste de América del Norte pueden haber estado muy localizadas hace unos 76 millones de años.

La investigación anterior de Jordan Mallon demostró que este tipo de comunidades ricas en especies pueden haber sido habilitadas por la especialización alimenticia entre los herbívoros, un fenómeno más comúnmente conocido como partición de nicho. "Se trata de una espectacular nueva adición a la familia de dinosaurios con cuernos que recorrían el oeste de América del Norte entre hace 85 y 66 millones de años atrás", explica Mallon, que colaboró ??con investigadores de Canadá y Estados Unidos.

"Se ofrece nueva evidencia de la diversidad de los dinosaurios durante el periodo Cretáceo de un área que es probable que proporcione aún más descubrimientos", agrega. El nombre de 'Spiclypeus' es una combinación de dos palabras latinas que significan "escudo de púas", en referencia al impresionante volante de la cabeza con picos triangulares que adornan sus bordes, y 'shipporum' en honor a la familia Shipp en cuyas tierras se encontró el fósil cerca de Winifred, Montana por el doctor Bill Shipp.

"Yo no sabía que la primera vez que iba la búsqueda de fósiles me tropezaría con una nueva especie", explica Shipp, físico nuclear retirado que se ha convertido en un entusiasta de los fósiles después de mudarse a una zona rica en dinosaurios de Montana. "Como científico, estoy muy satisfecho de que el Museo Canadiense de la Naturaleza haya reconocido el valor del dinosaurio, y que ahora investigadores de todo el mundo puedan acceder a él como parte de las colecciones de fósiles del museo", concluye.